El USGS acaba de presentar una nueva versión completa del diagrama del ciclo del agua, con humanos como protagonistas.

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El USGS acaba de presentar una nueva versión completa del diagrama del ciclo del agua, con humanos como protagonistas.

Es una vista que la mayoría recuerda de la infancia: un dibujo que muestra el camino del agua desde los océanos hasta las nubes y los ríos. Es probable que le vengan a la mente palabras largas y lujosas como “evapotranspiración” y “precipitación”.

El diagrama del ciclo del agua del Servicio Geológico de EE. UU. (USGS) todavía es utilizado por cientos de miles de estudiantes en los Estados Unidos y en todo el mundo. También es la base de muchos, muchos diagramas derivados.

Hoy, la agencia lanzó un nuevo diagrama por primera vez en más de 20 años, esta vez con humanos como showrunners.

Aunque la gente ha extraído durante mucho tiempo agua de las aguas subterráneas y desviado los ríos hacia campos agrícolas y plantas industriales, el nuevo diagrama es la primera vez que se incluye a los humanos en lo que se presentaba hasta ahora como un ciclo “natural”.

El nuevo diagrama es la primera vez que los humanos se incluyen en lo que anteriormente se presentó como un ciclo “natural”.

El cambio refleja los últimos 20 años de investigación que descubren el papel central de la humanidad en el ciclo y cómo comunicarlo visualmente. “Necesitamos cambiar la forma en que pensamos sobre estas cosas para poder vivir y usar el agua de manera sostenible para nuestro futuro”, dijo Cee Nell , especialista en visualización de datos en USGS VizLab, que diseñó el diagrama.

Además de los procesos naturales como la evaporación del océano, la precipitación sobre la tierra y la escorrentía, el nuevo diagrama presenta el pastoreo, la escorrentía urbana, el uso doméstico e industrial del agua y otras actividades humanas. Cada etiqueta en el gráfico proviene de datos que rastrean los caminos y charcos de agua significativos en todo el mundo.

“Creo que, en general, esta es una gran mejora y un paso importante hacia una descripción más completa del ciclo global del agua”, dijo el ecohidrólogo y biogeoquímico Stefan Krause de la Universidad de Birmingham, quien no participó en la creación del diagrama. En 2019, Krause contribuyó a un artículo de Nature Geoscience que cuestionaba la falta de actividad humana o infraestructura en los diagramas del ciclo del agua. De 464 diagramas analizados, solo el 15% incluía la interacción humana con el agua.

“Un concepto erróneo que podría surgir del diseño de diagramas es que el ciclo del agua es solo un gran ciclo”, dijo Nell. El diagrama anterior del USGS mostraba un bucle gigante con flechas para el movimiento del agua, por ejemplo. “Queríamos comunicar que el ciclo del agua en realidad se compone de muchos, muchos ciclos más pequeños que van continuamente en diferentes direcciones”. Las flechas en el nuevo diagrama tienen una prominencia visual similar a las etiquetas de las piscinas donde se almacena el agua.

“Hay muchos huevos de Pascua escondidos allí para alguien que realmente quiera pasar tiempo buscando”.

Una de las formas más significativas en que la gente usa el agua en los Estados Unidos es en las centrales termoeléctricas, donde el agua corriente se usa como refrigerante, dijo Nell. Luego, el agua regresa al arroyo, lo que a veces afecta la calidad del agua. En el diagrama se incluyó una planta termoeléctrica, así como otras características que no están etiquetadas. “Hay muchos huevos de Pascua escondidos allí para alguien que realmente quiera pasar tiempo buscando”, dijo Nell.

Krause desearía que hubiera guiños a otros aspectos de la actividad humana, como la alteración de los ríos al enderezar los canales o el uso de agua verde , así como más explicaciones de algunas ilustraciones.

La accesibilidad también impulsó el diseño del diagrama. El uso de un solo color, azul, junto con una escala de grises para etiquetas y paisajes crea un alto contraste para las personas con discapacidad visual, dijo Nell. El grupo de edad objetivo de la ilustración es el octavo grado y eventualmente se traducirá a 60 idiomas. Por ahora, está disponible en inglés y español.

“Queremos que la gente vea el agua; todo lo demás es secundario. Los detalles son agradables, pero serán menos prominentes visualmente”, dijo Nell. “El agua es el mensaje principal”.

—Jenessa Duncombe ( @jrdscience ), redactora

Cita:  Duncombe, J. (2022), No es el ciclo del agua de su infancia,  Eos, 103, https://doi.org/10.1029/2022EO220499. Publicado el 13 de octubre de 2022.